Un titán del desierto. General Conrado E. Villegas, de José F. Mayo

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Ed. Cámara de Diputados de la Provincia de Buenos Aires, año 2005. Tamaño 21,5 x 17 cm. Incluye 6 reproducciones y 12 mapas en blanco y negro. Estado: Usado excelente. Cantidad de páginas: 214

Conrado Blas Excelso del Corazón de Jesús Villegas nació el 3 de febrero de 1841 en la estancia familiar que daría origen al pueblo del Tala —sería oficialmente fundado el 2 de mayo de 1860— en el departamento de Canelones, de la República Oriental del Uruguay.
Era hijo del teniente alcalde de Montevideo Octaviano Villegas (uruguayo) y de María Lemus (brasileña). Octaviano y María tuvieron seis hijos varones, entre ellos Conrado Excelso y Miguel Villegas.

Ambos niños, Conrado y Miguel, fueron llevados en 1846 por su padre a casa de su tío Cesáreo Villegas, que residía en La Unión, ubicada en las cercanías de Montevideo, para que los criase. Realizó sus estudios primarios y secundarios en el Colegio de La Unión. Además, su tío Cesáreo Fulgencio Villegas, junto a su esposa Felicia García de Zúñiga, completaron su formación espiritual como si fueran sus padres.

Tras recibirse de Bachiller, se ocupó de los negocios de exportación de ganado de su familia. Era el encargado de administrar los negocios familiares en ambas márgenes del Plata, y más tarde decidiría radicarse definitivamente en Buenos Aires.

Se incorporó al Ejército de Operaciones en 1865, al estallar la Guerra de la Triple Alianza o también conocida como la Guerra del Paraguay, asistiendo a los encuentros de Uruguayana —al mando de su homónimo el teniente coronel Miguel de Villegas— y también en Paso de la Patria, Estero Bellaco y Tuyutí, e interviniendo más tarde en Yataytí-Corá, Sauce, Boquerón y Curupaytí, todas bajo el mando del general Bartolomé Mitre.

Su salud se vio afectada por la dura vida de campaña, solicitando la baja en marzo de 1867, siendo promovido al grado de capitán el 23 de septiembre.

Al iniciarse la rebelión Jordanista el 11 de abril de 1870 —fecha del asesinato del gobernador de la provincia de Entre Ríos, el general Justo José de Urquiza— hizo la campaña contra Ricardo López Jordán participando en la batalla de Rincón del Quebracho (al este del río Paraná), librada el 16 de septiembre del citado año, adonde resultó herido de gravedad.

Alternó sus servicios en la línea de frontera desarticulando las revueltas internas de Ricardo López Jordán, que duraron desde junio de 1873 a marzo de 1874 (y que finalizaron definitivamente el 16 de diciembre de 1876), y en la campaña contra el general Mitre, que se había rebelado en la provincia de Buenos Aires. Se halló en la batalla de La Verde el 26 de noviembre y en la rendición del jefe revolucionario, en Junín, mereciendo por su actuación ser promovido al grado de coronel. En la rebelión federalista de Lopez Jordan participaron los últimos grupos charrúas organizados militarmente en Entre Ríos.

En marzo de 1875, se lo designó jefe de la Frontera Oeste, con guarnición en el Fuerte General Lavalle. Al producirse un malón comandado por el cacique Juan José Catriel —quien asesinó en 1871 a su hermano, el cacique principal Cipriano Catriel, por considerarlo traidor— y acompañado por su otro hermano Marcelino (todos de la dinastía Catriel, hijos de Juan y nietos del homónimo que fueron aliados de Juan Manuel de Rosas desde 1833 hasta 1852), invadieron Tapalqué en 1876, por lo cual fueron perseguidos por el general Villegas y su guarnición, y a consecuencia de esto y por orden del entonces ministro de guerra, Adolfo Alsina, se inició el avance el 22 de marzo del mismo año hacia el Desierto. Fue así que fundó la actual ciudad de Trenque Lauquen el 12 de abril de 1876, como avanzada en la lucha por el dominio de las Pampas y limitando con las tierras del temido cacique ranquel Pincén, conocido como «el terror de los fortines», y por lo cual el ministro Alsina dio la orden de hacer una incursión a sus tolderías aunque aquellos habían abandonado Loncomay; pero al ir hacia Malal, se pudo cumplir la misión el 15 de noviembre de 1877, produciéndose numerosas bajas aborígenes y arrebatándoles ganado y cautivos.

Al iniciarse otra incursión contra el mismo cacique terminó por hacerlo prisionero el 17 de noviembre de 1878, al combatir en el frente Licaucha Luan-Lauquen, y sometió a otros caciques con sus familias y aborígenes guerreros

En el año 1879, el entonces coronel Villegas acompañó al general Julio A. Roca en la expedición al río Negro, en el norte de la Patagonia, fundando el pueblo «Avellaneda» (actual Choele Choel) en homenaje al entonces Presidente de la Nación. Las fuerzas del Regimiento 3 de Caballería eran también conocidas como los «Blancos de Villegas». Luego de la conquista del desierto, el general Villegas quedó al mando de la frontera sur y comandó las campañas de 1881 y 1882 que buscaban afianzar el control del territorio recientemente dominado.

A principios del año 1881, con mil setecientos soldados distribuidos en tres brigadas bajo su mando, conquistó el «País de las Manzanas» —territorio meridional de la actual provincia neuquina— y el 3 de abril del mismo año llegaría por primera vez al lago Nahuel Huapi —en el noroeste de la Patagonia oriental— la 3ª brigada de la División de Río Negro y Neuquén.

Durante sus campañas en la Patagonia de 1881-1883 contra los caciques tehuelches Saihueque e Inacayal y el mapuche Namuncurá contrae una enfermedad que lo debilita notablemente. Al regresar a Buenos Aires solicita que lo den de baja para poder viajar a Europa y tratar su rara enfermedad. Morirá en París el 26 de agosto de 1884.

No se trata, en este trabajo, de realizar un revisionismo acerca de los acontecimientos que dominaron la segunda mitad del siglo XIX en nuestro país. En este volumen se han reunido una serie de trabajos de investigación, cartas y documentos de época recopilados por el autor, José Francisco Mayo, desde 1946 hasta 1998.

INDICE
Prólogo
I- Un titán del desierto: datos biográficos del general Conrado E. Villegas (Trenque Lauquen, 16 de agosto de 1942)
II- Apuntes para la historia de Trenque Lauquen (Santa Rosa, La Pampa, 5 de noviembre de 1978)
III- Imágenes de las Campañas al Desierto (Presentación en General Acha, 1968)
IV- Un nuevo titán del desierto: quién fue el general Villegas (Trenque Lauque, 1992)
V- Cronología del general Conrado E. Villegas
Anexo I: Documentos
Anexo II: Fotos y mapas